海洋對于人類社會發展有著至關重要的作用。它不僅為人類提供了巨量的各類資源,而且在默默地承擔著人類生產、生活的"廢棄物處理場"的重任。然而,海洋作為一個相對保守的系統,其資源的奉獻能力并不是無限的,至于垃圾的處理能力更是如此。因此,運用法律制度對人類活動已經與正在給海洋環境帶來的不良影響以至損害進行控制與調整,在最大限度開發利用海洋資源的同時,把海洋環境污染限制在最低水平,就顯得十分必要。

  海洋環境保護國際法律制度的形成與發展已經歷了半個多世紀。最早的國際聯合行動是由美、英等14國代表在1926年6月華盛頓會議上通過的一項公約草案,該公約草案明文禁止船舶排放油類,要求各國政府采取一切可能的措施,防止軍用船舶造成海洋石油污染,還要求小噸位船只采取必要的防污措施。

  二戰后,全球經濟開始復蘇,海運業得到了長足的發展,由船舶溢油造成的海洋石油污染日益引起有關國際組織與各國政府的高度重視。1954年在倫敦通過了《防止海洋石油污染公約》。1972年斯德哥爾摩人類環境會議通過了具有劃時代意義的《人類環境宣言》。1982年第三次聯合國海洋法會議通過了《聯合國海洋法公約》。此外,還有許多關于海洋保護的公約。